27/06/2020

PLASTICOS BIODEGRADABLES VS. RECICLABLES

En los últimos años, la producción de plástico se ha acelerado, y la producción mundial de conjuntos de plástico alcanzará los 600 millones de toneladas para 2030 si la producción continúa a su ritmo actual de crecimiento.

 

La mayor parte de este plástico no es biodegradable, con un 30-50% producido para aplicaciones de un solo uso. Esto crea un grave problema ambiental cuando los plásticos alcanzan el final de su ciclo de vida y los desechos plásticos se han convertido en un problema cada vez más acuciante en los últimos años.

 

Los nuevos plásticos biodegradables y las mejores estrategias de reciclaje son dos enfoques prometedores para ayudar al mundo a reducir los desechos plásticos. Ambas técnicas se analizan en los informes recientes de IDTechEx “Bioplastics 2020-2025” y “Green Technology and Polymer Recycling: Market Analysis 2020-2030”, respectivamente.

 

Un mayor enfoque en los plásticos biodegradables es una posible solución al problema de los residuos plásticos. Los bioplásticos, polímeros producidos a partir de materias primas biológicas, dominan el panorama de los plásticos biodegradables y ha habido mucha emoción en la última década en torno al potencial de los bioplásticos biodegradables, como el ácido poliláctico (PLA) y los polihidroxialcanoatos (PHA).

 

Los bioplásticos biodegradables se descompondrían naturalmente en el medio ambiente, lo que significa que el mundo podría continuar produciendo grandes cantidades de plásticos sin tener que preocuparse por lo que les sucede al final de sus vidas.

 

Sin embargo, la realidad es mucho menos directa. En primer lugar, solo aproximadamente la mitad de los bioplásticos son plásticos que son incluso biodegradables en primer lugar. El hecho de que un material se obtenga biológicamente no significa necesariamente que se descompondrá en el medio ambiente natural y muchos bioplásticos bien publicitados, como el PET biosurgente utilizado en PlantBottle de Coca-Cola, no son  biodegradables.

 

La segunda cuestión es sobre lo que se entiende por plástico “biodegradable”. La mayoría de los consumidores generalmente interpretan que el término significa que el plástico se descompondrá en el entorno natural en semanas o meses, sin embargo, muchos bioplásticos “biodegradables” no se ajustan a esta definición. El PLA, por ejemplo, se etiqueta comúnmente como biodegradable, pero solo se descompondrá en una instalación de compostaje industrial donde se puede calentar a una temperatura lo suficientemente alta donde los microbios pueden descomponerlo a una velocidad apreciable. Si una botella de PLA fuera arrojada al océano, tomaría cientos de años descomponerse.

 

Desafortunadamente, muchas regiones de todo el mundo no tienen acceso a estas instalaciones de compostaje industrial, lo que significa que la absorción generalizada de plásticos PLA probablemente no conduciría a ningún beneficio ambiental. Este no es el caso de todos los bioplásticos: los PHA se descompondrán en el entorno natural durante meses, al igual que las mezclas de almidón y las nanocelulosas que han ido ganando popularidad en los últimos años. En el reciente informe IDTechEx “Bioplastics 2020-2025”, se presenta una visión general de la biodegradabilidad de todos los bioplásticos comunes, así como una discusión sobre los matices del término “biodegradabilidad” y las opciones de fin de vida útil para los bioplásticos.

 

 

El reciclaje de plástico es otra vía potencial para superar el problema mundial de los desechos plásticos. Aunque los esfuerzos de reciclaje global han aumentado en los últimos años, solo una pequeña cantidad de desechos plásticos se recicla realmente: National Geographic describió recientemente cómo solo se recicla el 9% de los desechos plásticos del mundo. Claramente, hay mucho margen de mejora aquí.

 

 

Las tecnologías de reciclaje existentes se han basado en la clasificación mecánica y la fusión de los residuos plásticos, lo que con frecuencia conduce a un “ciclo descendente” de los materiales debido a los altos niveles de contaminación. Sin embargo, existe una gama de tecnologías de reciclaje alternativas emergentes que podrían dar lugar a nuevas oportunidades en la cadena de valor del polímero. La extracción con solvente es un método de reciclaje que puede producir un polímero puro con propiedades mecánicas similares o potencialmente idénticas al material virgen.

 

Se pueden usar técnicas como la pirólisis y otras formas de despolimerización para crear combustibles y materias primas químicas a partir de residuos plásticos que pueden volver a la cadena de valor más amplia, contribuyendo a una economía más circular. Cada una de estas técnicas, junto con el mercado más amplio para el reciclaje de polímeros, se analiza con más detalle en el reciente informe IDTechEx “Tecnología verde y reciclaje de polímeros: análisis de mercado 2020-2030”.

 

 

Un mayor enfoque en los plásticos biodegradables y el reciclaje de polímeros podría ayudar al mundo a superar sus problemas con los desechos plásticos, con atractivas oportunidades comerciales en ambas regiones. Ambas áreas también luchan por competir con los precios históricamente bajos del petróleo que hacen que la producción convencional y la eliminación de plásticos de un solo uso sean, con mucho, la opción más barata, aunque las tecnologías emergentes están ayudando a poner fin a esta narrativa.

 

Los aspectos de los sistemas compiten entre sí; por ejemplo, un mayor enfoque en el reciclaje conducirá a un mercado potencial más pequeño para los bioplásticos, lo que agrava los problemas económicos que enfrenta el campo. Sin embargo, a pesar de esto, es probable que ambas tecnologías necesiten crecer para que el mundo tome medidas significativas contra su problema con los desechos plásticos.

 

Fuente: Envapack.